De endocrinologie bestudeert hormonen, hormoonafscheidende klieren en afwijkingen in de hormonenhuishouding.

Het endocriene systeem coördineert en bewaakt de normale werking van heel wat lichaamsfuncties. Daarvoor vertrouwt het op een complex en doordacht netwerk van ‘hormonale feedbacklussen’.

Hormonen zijn de boodschappers in het netwerk. Ze worden aan de lopende band aangemaakt door endocriene klieren, zoals de bijnieren, de geslachtsklieren (eierstokken en teelballen), de alvleesklier, de bijschildklier, de hypofyseklier en de schildklier.

Via de bloedbanen reizen de hormonen door het hele lichaam. En reguleren ze de werking van de meest uiteenlopende organen en systemen.

De hypofyseklier kleeft onderaan tegen de hersenen. Vroeger werd ze beschouwd als de ‘koningin’ der klieren. Ze zou zeven cruciale hormonen produceren om allerlei lichaamsactiviteiten te coördineren, zoals de groei en de voortplanting.

Later bleek dat de hormonenproductie van de hypofyseklier grotendeels afhangt van een klein deeltje van de hersenen: de hypothalamus. Die verbindt het zenuwstelsel met het endocriene systeem.

De hypothalamus produceert maar liefst negen hormonen. Samen met de hypofyseklier ondersteunt hij zowat elk aspect van de menselijke groei, ontwikkeling en stofwisseling.